”Pekalla oli niin huima hevonen, että nämä minun hevoseni eivät pärjää sille”, Markku Nieminen totesi Hevosurheilun Varsat tulevat -nimisessä kolmivuotiskatsauksessa melko tarkalleen kolmetoista vuotta sitten. Valmentaja viittasi Pekka Korven Arctic Expressiin, joka juuri oli rökittänyt Niemisen tallin suurimman ikäluokkatoivon, Special Arborin.

Samalla sivulla Nieminen kuvaili Special Arborin ikä- ja tallitoveria, Passionate Kempiä hyvän tuntuiseksi hevoseksi, jonka jatkoa hän odottaa mielenkiinnolla. Sanankäänteet sopivat huomattavaan osaan varsoista, joista annettujen lausuntojen kanssa valmentajat ovat mukavasti mutkalla: mieli tekee kehua, edes omistajien iloksi, liikaa ei kuitenkaan uskalla.

Tasan kuukausi lehden ilmestymisestä Passionate Kemp räväytti ravikansan tietoisuuteen Vermon Seppele-ajossa, jossa se ylsi yllättäjänä toiseksi heti Madison Hallin jälkeen kovalla ajalla. Sen jälkeen tamma ei juuri parempaansa kohdannut: 14 startista 11 päättyi voittoihin ja 3 kakkossijaan. Kauden ennätykseksi kirjattiin 10,4aly ja tilipussiksi noin 375 000 euroa. Koko ura on merkittävä osa suomalaista ravihistoriaa.

Yllätykset maustavat lajin. Kolmevuotiaiden valmentajat ovat melko lailla jyvällä varsojen lahjoista, mutta se, mitä kukin hevonen lopulta antaa itsestään radalla, on etukäteen arvoitus. Siksi joka kevät ilmassa on erityistä latausta, kun varsat marssivat esiin. Niiden menestys tai menestymättömyys vaikuttaa moniin tapahtumiin koko alalla, hevoskaupoista aina isäorivalintoihin asti. Ei ole liioiteltua väittää, että keväässä pilkahtaa raviurheilun tulevaisuus.

Tuolle tulevaisuudelle varjoa heittävät huolestuttavat numerot. Koko lämminveristen kolmivuotisikäluokassa on tällä hetkellä 1 234 varsaa, kun viime vuonna niitä oli 1 291. Ero ei tässä kohtaa ole järin merkittävä, mutta toissa vuoteen nähden putous on huomattava: silloin ikäluokan koko oli 1 484 varsaa. Seuraavina kahtena vuonna edessä ovat vielä vähäverisemmät ajat, jolloin kolmivuotiaiden määrä jää tuhannen varsan tietämille. Toivottavasti notkahdus jää jälleen kerran vain tilapäiseksi ilmiöksi. Toivorikkaana voi todeta, että pohjakosketuksista on numeroiden valossa tavattu nousta. Esimerkiksi vuonna 1984 Suomessa syntyneitä 3-vuotiaita varsoja oli vain 974. Kymmenen vuoden kuluttua niiden lukumäärä oli yli tuplaantunut.

Nopea nostalgiatrippi kahdenkymmenen vuoden takaiseen Hevosurheilu-lehteen osoittaa, että vuoden 1997 ikäluokan toivoiksi nimettiin muiden muassa Tuomas Korvenojan treenissä ollut Alv Potto, Lars-Erik Stenbergin New Grove Coin, Cathy Johanssonin Sugar Sorjon ja Markku Niemisen Irresistable Kemp, joista jälkimmäinen oli tuossa vaiheessa maaliskuuta ikäluokan nopeustilaston kärjessä ajalla 17,6aly. Toisena oli Dumania (Hulkamania), 18,2ke ja kolmantena Kaiser Waltter, 18,6ke. Merkillepantavaa on, että keväällä 1997 Pekka Korven tallissa oli ainoastaan yksi kolmivuotias, crownbonesilainen ori nimeltä Ray. Se, jos mikä, alleviivaa tosiasiaa, etteivät vuodet ole veljiä keskenään.

Vaikka varsojen esiinmarssi on aina yhtä ilahduttavaa, ilahduttavaa on myös todeta, että kaikesta turbulenssista huolimatta monella raviurheilun toimijalla riittää vuosi toisensa jälkeen uskoa lajiin. Jokainen ikäluokan edustaja on siitä väkevä todiste, tuli varsasta huippua tai ei.