Kriterium lähestyy vinhaa vauhtia, mutta lämminverifinaalin valovoimaisimpiin hevosiin lukeutuvan Graceful Swampin tallikavereilla on nuhaa eikä ”Sämpyläkään” ole välttynyt sään kylmenemisen vaikutuksilta.

”Sellaista lievää nuhaa on tallilla ollut, ei sen vakavampaa”, Erkki-Pekka Mäkinen avaa tilannetta Teiskossa. ”Terminen kesä loppui aikalailla veitsen iskusta. Ei täällä mitään jalkojen turpoilua ole eikä kukaan hirveästi yski, mutta lievää lämmön nousua on ja nokka valuu hevosilla.”

”Tänään Sämpylällä oli aika levollinen tilanne kuumemittarissa, mutta parina edellisenä päivänä oli vähän jotain. Toivon näin, että hevonen on sen verran hyvällä tasolla, että se voittaa, vaikkei olisi edes parhaimmillaan.”

Kipeällä hevosella Erkki-Pekka Mäkinen ei kisaan lähde, tilannetta seurataan päivä päivältä.

”Todennäköisesti ollaan viivalla, mutta tietenkään ei ajeta sairaalla hevosella kilpaa. Toivotaan, että tämä oli vaan tämmöistä… Eihän tämä elämä ole pelkkää ruusuilla tanssimista ja olen yrittänyt pitää avointa tiedotuslinjaa.”

”Se on vaan niin, että kun terminen kesä loppui ja tuli se kylmä, niin vaikka olemme koittaneet pitää hevosilla loimia, kyllä se vaan hevosiin on vaikuttanut. Huomasin Oulu Expressin jälkeen, että Al E.Gador Zetistä ja Fast Timesta se terävyys vaan hävisi. Ei sitä sillä tavalla kotona tajua.”

Graceful Swamp voitti kriteriumkarsintansa hallitusti johtopaikalta. Ari Moilanen muistutteli hevosta kiripuolikkaalla, sillä karsintojen voittoajoilla on merkitystä finaaliratojen valitsemisjärjestykseen.

”Totta kai Oulu Expressin voiton jälkeen hevosen annettiin vähän puhallella. Karsintajuoksu saattoi näyttää siltä, että onko tuossa jotain probleemia, mutta ehkä se oli enemmän sellaista kosmeettista. Ei se enää rykäise sillä tavalla itsekseen. Jos joku olisi viimeisellä sadalla metrillä tullut rinnalle, uskon, että se olisi vastannut.”

Graceful Swamp lähtee lauantain suureen finaaliin radalta kolme, niinikään suosikkeihin kuuluvan Lewis Alen ulkopuolelta. Sisärataa Mäkinen ei halunnut valita, sillä alkukesällä Kuopio Stakesissa kokemukset eivät olleet positiivisia sisäradalta. Joskin kyseessä oli eri hevonen, Vixpress Li.

”Mun mielestä meillä oli silloin ylivertainen hevonen, eikä Sämpylällä luultavasti olisi ollut samanlaista ongelmaa kuin Vixpress Lillä, mutta ajattelin, että jos puskasta juoksee joku kettu tai jänis, niin homma voi mennä sen takia pieleen. Ehkä mun olisi tarvinnut ottaa ykkönen, mutta muistelin liikaa Kuopio Stakesia.”

Lauantain kriteriumista on povattu 14 peräkkäistä ykkössijaa juosseen Graceful Swampin, karsintavoitollaan hurmanneen Lewis Alen ja Timo Nurmoksen valmentaman Marrakeshin välistä koitosta.

”Tarviihan vastustajillekin antaa (kuumeilupuheilla) pikkuisen porkkanaa, että nythän meillä muillakin on mahdollisuuksia. Totta kun puhutaan, niin voittajan pitää olla huipputimmissä. En osaa ihan omasta hevosesta sanoa, kuinka hyvä se on. Varmuudellaan se on yllättänyt, koska onhan voittoputki ollut melkoinen. Toivotaan, että se tilastotappio ei tule just nyt.”

”Kaikki on mahdollista. Jos hevonen on kolmen-neljän joukossa, olen tosi tyytyväinen. Ei tämä viimeinen lähtö ole, ja jos hevosen saisi pikkuisen kehittymään tuosta, niin olisi kiva viedä suomalaista raviurheilua eteenpäin kansainvälisestikin. Olisi hienoa saada tästä kaiken kansan urheilua 2250 euroa maksaneella hevosella.”

Graceful Swamp

Graceful Swamp on juossut voitosta voittoon ja antanut paljon ilonhetkiä Erkki-Pekka Mäkisen tiimille. Kuva: Jarno Unkuri.

Erkki-Pekka Mäkinen on hyvillään siitä, että Teiskossa sijaitsevalla tallilla on vieraillut runsaasti median edustajia.

”Sillä on sinänsä paskan marjat väliä, miten meidän hevoselle käy, mutta nyt on tärkeää, että saadaan tätä meidän lajia nousemaan esille.”

Mäkinen ennakoi kriteriumiin vauhdikasta avausta.

”Keulajuoksu olisi meille ensisijainen. Aku yrittää varmaan lähteä kuin Retu Kivinen. Toivotaan, ettei kengät jää paikoilleen. Osaa tämä mennä 04-05, on se vaan ylivoimaisen nopea meidän hevosista.”

”Jos siinä oikein lujaa mennään alusta alkaen… Ehkä on pikkuisen kylmät kelit maailman ennätystä ajatellen, mutta ei se poissuljettua ole, jos mennään isoa lujaa ja Marrakesh pitää vauhtia. Voi olla, että voittoaika on Ruotsin kriteriumin huiteissa 13,5-14. Jos se menee taktiikkajuoksuksi, sitten aika voi olla 14-15 välissä, vaikea sanoa.”

”Voihan olla, että muut menee meidän hevosesta ohi niin, että viuhuu, mutta jos spekulaatiot ja todellisuus lyövät kättä niin… Se on sitten ylemmän kädessä, miten käy”, Mäkinen summaa.