Markku Niemisen tallista kriteriumin finaaliin kiihdyttää neljä kovaa kolmevuotiasta. Valmentaja lähtee varsojen kanssa kilpailuun hyvillä mielin, mutta sanoo suoraan, että yksi vastustajista on ylitse muiden.

Kriteriumin viidesti voittanut valmentajakonkari arvioi nelikkoaan realistisesti.

Donna Leonora starttaa finalisteista pienimmällä starttimäärällä. Kriteriumin karsinta oli vasta sen kahdeksas startti.

”Tamma on vähän kovassa paikassa, koska sen kehitys on vielä alkuvaiheessa. Oli hieno juttu, että Donna Leonora pääsi finaaliin ja varsinkin, että se voitti karsinnan. Mutta jos se finaalissa on puolivälin paikkeilla, niin se on mennyt hyvin”, Nieminen puntaroi.

Stonecapes Sparrow oli karsinnassaan toinen Mascate Matchin takana, ja pääsi monen mielestä yllättävänkin lähelle huipputammaa. ”Stonecapes Sparrow on vasta nouseva hevonen, mutta se on niin riski, että jos tulee ylivauhtinen juoksu, niin se on korkealla. Mutta jos taas mennään alussa hiljaa, niin sitten sillä ei varmaan vauhti riitä ihan kärkeen”, Nieminen kertoo Ready Cashin pojasta.

”Sparrow teki erittäin hyvän juoksun karsinnassa, mutta kyllä Pekalla siinä oli ote hallussa. Tämä on vielä rutinoitumaton hevonen, mutta vuoden päästä, kun ajetaan derbyä, voi se jo hätyytelläkin kärkeä.”

Niemisen tallin suurimmat odotukset kohdistuvat Raskolnikov Fridoon ja Sahara Peyoteen. ”Ne ovat kolunneet näitä lähtöjä ja menneet hyvin koko ajan, jo kaksivuotiaana”, valmentaja muistuttaa. ”Toivottavasti kumpikin saa hyvän juoksun, jolloin ne voivat olla ihan siellä kärkipäässä. Ainakin totoon on odotukset, voittaminen on kyllä vaikeaa. Pekalla on niin hyvä hevonen, että sen lyöminen vaatii enemmän tuuria kuin taitoa.”

Pekka Korven valmentama ja Raviliiga HIFK:in omistama Mascate Match on kriteriumin suursuosikki. ”Ja pitää ollakin”, Nieminen kommentoi. ”Nämä on hyviä, mutta silti kansallisen tason hevosia. Mascate Match on kansainvälisen tason hevonen.”

Viimeisinä päivinä Niemisen varsoja ei viritellä kriteriumiin sen kummemmin. ”Ne olivat hyviä karsinnoissa, joten koitetaan pitää ne samanlaisina. Näin puolessatoista viikossa ehtii tehdä enemmän huonoa kuin hyvää, jos jotain lähtee muuttelemaan. Raskolnikovilta yritetään ilmeisesti avata korvat ensimmäistä kertaa finaalissa, että pientä terävyyttä siihen vielä haetaan.”